Uno de los temas más famosos de entre los primeros que surgieron en la edad dorada del gipsy violín, o jazz manouche, es la versión swing del primer movimiento del concierto para dos violines de Bach, que Stephane Grappelli, Django Reinhardt y Eddie South popularizaron, un poco como de broma, en 1937. Pero, aunque a Grappelli y a Django los conoce todo el mundo, el violín Eddie South quedó relegado a un segundo plano.

¿Sabríais reconocer quién está tocando en cada momento? para mí que Eddie es el segundo violín.

Su vida.

Eddie south nació en 1904 en Louisiana, Missouri. Niño prodigio, tuvo una educación clásica, y se graduó con gran brillo en la Escuela Superior de Música de Chicago. Sin embargo, en el Estados Unidos de los años veinte los puestos en las orquestas clásicas estaban vedados a violinistas negros, así que Eddie tuvo que buscarse la vida, como muchos otros afroamericanos, adaptándose a tocar jazz con la ayuda del clarinetista y también violinista afroamericano Darnell Howard. Ahora nos resulta inconcebible que pudiera suceder algo así; un talento descomunal, sobresaliente sobre todos sus compañeros, quedándose sin acceso a orquestas clásicas porque en ellas no se admitía a personas de color. Así que tuvo que renunciar a vivir de la música clásica que había estudiado e iniciar una carrera en clubes de jazz y espectáculos de vodevil. Aunque no deberíamos extrañarnos mucho, hasta hace bien poco las mujeres tenían vedado el acceso como miembros de pleno derecho a la Filarmónica de Viena.

Eddie South

El violinista Eddie South, arriba, es más conocido en Europa que en su país, incluso más que en su ciudad natal, Chicago. South fue un niño prodigio que comenzó su carrera en el escenario del viejo teatro Vendome, tras lo cual pasó varios años tocando y estudiando en Francia y Hungría. La música gypsy, así como la clásica y el jazz, forman parte del repertorio de South. Jesse Simpkins lo acompaña al contrabajo y Frank Smith al piano.

Pero con un talento como el suyo no tuvo ningún problema en dominar cualquier estilo y con veintipocos años ya trabajó en varias bandas de jazz de Chicago como los Syncopators de Jimmy Wade. En 1927 formó su propio grupo, “Eddie South and his Alabamians” denominado así en honor al Club Alabama, un local de Chicago dónde solían juntarse a tocar. Ya al año siguiente realizó con su banda el primer viaje a Europa, en una gira que cambiaría su carrera, y aprovechó para estudiar un tiempo en el Conservatorio de París. Durante esta estancia causó una gran impresión en toda Europa por su virtuosismo con el violín, en particular en Budapest, donde tendría contacto con música de orígenes gitanos; más adelante utilizaría esas experiencias tocando melodías gitanas como base para sus improvisaciones jazz, en algunos temas que se catalogarían bajo la etiqueta “Black gypsy”. Esto sí que era auténtico sonido gypsy jazz, y no lo que hacían otros…

El tradicional tema Two guitars:

En 1931 regresó a Chicago donde volvió a tocar con su banda habitual.

Pero Eddie South nunca tuvo demasiado tirón en su América natal. En 1937, en un nuevo viaje a París, grabó con Django Reinhardt y Stephane Grappelli (el famoso doble de Bach…), conoció al gran Michael Warlop y conectó de forma inmediata con músicos y público. De formación clásica, con un gran dominio en muchos estilos, incluyendo swing, gipsy (o manouche) y latino, Eddie poseía un sonido cálido, vital y lírico que era más apreciado en Europa, donde no sufría la discriminación racial que le perjudicaba en su país.

Otro genial tema de Django, Grappelli y South, Fiddle blues:

Le convencieron para volver a tocar en América (locales de Al Capone incluidos), donde la gente prefería que tocara temas como Rhapsody in BlueAmerican in Paris. Trabajó en radio y televisión, pero pasó la mayor parte de su vida en relativa oscuridad, tocando en Nueva York, Los Ángeles y Chicago. En años posteriores grabó para un par de discos y una recopilación final para diversos sellos discográficos.

Eddie South 1923-1937Otras grabaciones tempranas del “Ángel oscuro del violín”, (The Dark Angel of the fiddle, como, con dudoso gusto, se le denominó), que abarcan desde 1927 hasta 1941, se han reeditado en un par de Clásicos CDs.

 

Murió el 25 de abril de 1962 en Chicago.

Feliz pese a las dificultades

No sé a vosotros, pero a mí su música me alegra el día, porque desprende un gran optimismo, inocencia y alegría de vivir. Y como muestra, este “On the sunny side of the street”. Un remedio para estos tiempos cínicos.

Eddie South, fue uno de los mejores violinistas de la era pre-bop y con su portentosa técnica y talento natural, pudo haber sido un gran violinista clásico, pero los prejuicios de la época se lo impidieron. En cambio, siendo un gran violinista de la época llamada “pre-bop”, sus compañeros blancos lo eclipsaron. Según una anécdota, el también afamado violinista Joe Venuti, cuando dejó la orquesta de Paul Whiteman, señaló a South como el único que podría sustituirle. Whiteman pudo contratarle, pero tuvo que esconderlo tocando tras una pantalla, puesto que la cantante se negaba actuar junto a un músico negro.

Aún después de estas y muchas otras dolorosas humillaciones (no permitirle hospedarse en algunos hoteles, salarios ínfimos…),  su música nunca dejó de sonar brillante y feliz.

Este 2014, sorprendentemente, se han publicado unas cuantas nuevas recopilaciones de su música, todas muy parecidas, que podéis encontrar en Spotify. Disfrutadlas porque son una joyita.

Fuentes:

Jazz Notes: Interviews across the Generations: Interviews across the GenerationsJazz Notes: Interviews across the Generations: Interviews across the Generations

Pioneers of jazz strings

Red Hot Jazz

Allmusic.com
Foto de portada: “Eddie South violinist” by The Library of Congress[Portrait of Eddie South, Café Society (Uptown), New York, N.Y., ca. Dec. 1946] (LOC). Via Wikimedia Commons.